Histoire de la montgolfière

Depuis son invention, en 1783, la montgolfière est redevenue populaire après avoir sombré dans l'oubli pendant plusieurs décennies.

C'est aux frères de Montgolfier, Joseph et Étienne, qu'on doit l'invention de la montgolfière. Après un certain nombre d'essais, les frères de Montgolfier décidèrent d'organiser la première manifestation publique le 4 juin 1783. Il y avait là une centaine de curieux. Un ballon sphérique de onze mètres de diamètre fabriqué avec de la soie et du papier, gonflé au-dessus d'un feu de paille et de laine, s'éleva à environ 180 mètres de hauteur. Il parcourut deux kilomètres en l'espace de dix minutes et redescendit doucement se poser.

Le 19 septembre de la même année, devant le palais de Versailles, en présence du roi Louis XVI et devant une foule énorme, les frères de Montgolfier présentèrent leur dernier aérostat. Le ballon, de 12,5 mètres de diamètre et 17 mètres de hauteur, fabriqué avec du coton et du papier, était élégamment peint et décoré.

Dans une cage suspendue au-dessous, on installa un coq, un canard et un mouton, soit les premiers aéronautes de l'histoire. Le ballon s'éleva à 500 mètres de hauteur et parcourut une distance de trois kilomètres en huit minutes. Les animaux étaient indemnes.

Le 21 novembre 1783, Jean Pilâtre de Rozier et le marquis d'Arlandes, François Laurent, furent les premiers êtres humains à s'envoler. L'aérostat avait un volume d'environ 2040 mètres cubes, il mesurait 21 mètres de long par 14 mètres de large et pesait, à pleine charge, 725 kilogrammes. L'enveloppe était constituée d'une toile de coton imbibée d'alun pour l'imperméabiliser et la rendre moins combustible. Les décorations représentaient les armoiries royales et les signes du zodiaque. L'aérostat s'éleva majestueusement sous les yeux d'une foule immense (évaluée à plus de 500 000 personnes, soit presque la moitié de la population de Paris à l'époque). Il atteignit 900 mètres d'altitude. Il atterrit, sans dommages, après 25 minutes de vol, à huit kilomètres de son point de départ.

Les professeurs Charles et Robert on aussi largement contribué à la découverte de la montgolfière en introduisant au même moment le ballon à l'hydrogène qui permettait des vols de plus longue durée et sur une plus grande distance. La première ascension d'un ballon à hydrogène eut lieu le 27 août 1783.

Dans les années 1950, l'Américain Ed Yost redonnait vie au ballon à air chaud en expérimentant de nouvelles méthodes, combinant des matériaux de plastique à un système de chauffage utilisant des bonbonnes à gaz propane de type industriel. Mais ce n'est vraiment qu'en 1970 que la montgolfière refit surface avec l'aide d'un petit groupe de gens. Des entrepreneurs commencèrent alors à produire des montgolfières pour les amateurs de ce sport nouveau. Depuis, l'aérostation est devenue un sport très sophistiqué. Des compétitions, tant aux niveaux local, régional, national qu'international, ont lieu chaque année dans plus de 40 pays. Ce texte comprend des extraits du livre de Marco Majrani, Les Vaisseaux du ciel, disponible à la Ville de Gatineau.